Comprendre

Qu’est-ce que les algues vertes ?

Les algues vertes font partie de l’écosystème marin breton. Elles sont communément appelées « laitue de mer » pour leur aspect de grosse salade et parce qu’elles sont comestibles.

En Bretagne, les marées vertes sont principalement liées à la prolifération d’algues vertes du genre Ulva. De couleur verte du fait de la présence de chlorophylle, ces ulves deviennent naturellement blanches en se desséchant.

Mesurant habituellement quelques centimètres, elles peuvent atteindre un mètre dans des milieux peu agités, comme les vasières ou les zones infralittorales, dans lesquels elles sont moins fragmentées.

Une prolifération favorisée par des conditions spécifiques

Ces algues vertes vivent naturellement fixées aux roches mais leur densité proche de l’eau de mer leur permet de rester « entre deux eaux » si elles sont arrachées, notamment lors de tempêtes. Ainsi détachées, elles peuvent poursuivre librement leur croissance dans la colonne d’eau.

Proches de la surface, ces végétaux disposent de bonnes conditions d’éclairement pour se développer. En revanche, au-delà de 10 mètres de profondeur ou en cas d’eaux troubles, leur croissance est fortement ralentie.

Par ailleurs, la croissance des algues vertes est favorisée par la présence en quantité suffisante des nutriments dont elles se nourrissent, notamment l’azote et le phosphore.

Les baies fermées et peu profondes, à l’eau peu renouvelée, leur conviennent donc particulièrement : la température y est clémente et les nutriments peu dispersés restent disponibles pour leur croissance.

Une capacité à se multiplier rapidement

Se développant naturellement dès le printemps grâce à l’augmentation de la température de l’eau et de l’amplitude des jours ainsi qu’à une luminosité plus intense, renforcée encore dans les baies peu profondes aux fonds sableux qui réfléchissent la lumière, les ulves ont une croissance accélérée dans des eaux enrichies en nutriments (azote en particulier).

Avec une importante capacité de multiplication par fragmentation, elles ont, en outre, la faculté de stocker rapidement l’azote disponible par « bouffées » et de continuer leur croissance en cas d’arrivée discontinue de nutriments. Dotées de telles propriétés, les ulves trouvent dans certaines baies bretonnes les conditions géographiques et climatiques idéales pour proliférer rapidement.

La plupart des conditions de leur croissance étant naturelle, la seule solution pour les éradiquer est de les « affamer » en azote.

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